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Il y a 20 ans, la mer emportait Gerry Roufs…

SAILING - ROUND THE WORLD RACE - VENDEE GLOBE 1996/1997 - LES SABLES D'OLONNE (FRA)
PHOTO : JACQUES VAPILLON / DPPI
GROUPE LG - SKIPPER : GERRY ROUFS (CAN)

Quinze bateaux étaient au départ du 3e Vendée Globe, sans compter Raphaël Dinelli sur Algimouss, parti en « pirate » pour cause de qualification tardive. On se souviendra d’une édition particulièrement musclée rythmée par de graves avaries et des chavirages à la pelle. Partie le 3 novembre 1996 des Sables d’Olonne, la flotte rencontre des conditions dantesques le jour de Noël. Le 25 décembre 1996, Raphaël Dinelli chavire et perd son mât dans l'Océan Indien, au Sud de l'Australie. Debout sur le pont de son bateau, il lutte 36 heures durant dans une eau à 3 degrés. L'anglais Pete Goss, concurrent le plus proche, se déroute et navigue contre le vent dans une mer épouvantable avant de récupérer Dinelli le 27 décembre. Le 5 janvier, Thierry Dubois et Tony Bullimore chavirent dans une mer énorme. Ils seront secourus quatre jours après par la frégate australienne Adélaïde…

La balise de Gerry Roufs ne répond plus

Le Pacifique Sud est en colère. Il est démonté. Plus de 80 nœuds de vent soulèvent une mer furieuse. « C’est la guerre, la mer est énorme » indiquait dans ses messages Isabelle Autissier, hors-course après avoir été contrainte de faire escale à Cape Town pour réparer son safran endommagé. Isabelle n’est pas loin de Gerry Roufs, 43 ans, pote à terre, croquant la vie à pleines dents, fêtard à ses heures et excellent marin (il avait terminé deuxième de la transat anglaise un peu plus tôt). Ils échangent tous les deux durant cette tempête dantesque. PRB, le bateau d’Isabelle, se retourne par trois fois. Le dernier message de Gerry indique une mer démontée. Mais bientôt, le Montréalais Gerry Roufs ne répondra plus aux messages de la navigatrice pourtant en contact quasi permanent. Le 7 janvier 1997, la balise Argos de Gerry Roufs cesse d’émettre.

La coque retournée de Groupe LG 2 est aperçue en mer le 16 juillet 1997 et formellement identifiée le 29 août 1998 au large du Chili. Des morceaux de l'épave du voilier ont été retrouvés sur l'île Atalaya, située au sud du Chili, par l'armée chilienne.

Il y a vingt ans, jour pour jour, Gerry Roufs disparaissait, mais son sourire transparait bien au-delà des vagues qui l'ont emporté...

OM / M&M

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